La proposta “pratica” di uno specialista del cervello per curare la mente

MADRID. — L’essere umano ha avuto, fin dalla sua esistenza, un modo di sopravvivere diverso da quello degli altri animali, adattando il più possibile il mondo ai suoi bisogni invece di conformarsi ad esso. Questa capacità di trasformarsi li ha resi una specie di successo, ma il progresso non è stato gratuito. L’invenzione dell’agricoltura permise la comparsa delle grandi città, della letteratura e di tutti i fasti della civiltà, ma ridusse drasticamente anche la varietà dei cibi e legò la maggior parte alla coltivazione della terra. Negli ultimi decenni, l’accelerazione del progresso tecnologico e della sedentarietà i tassi di obesità e diabete si sono moltiplicati, la vita moderna sembra aumentare i problemi di salute mentale e i dispositivi elettronici stanno distruggendo il sonno.

In un libro recentemente pubblicato, Jennifer Heiszuno specialista in salute del cervello presso la McMaster University in Ontario, Canada, offre una risposta quasi universale a tutti questi problemi di civiltà: esercizio fisico.

In Muovi il corpo, guarisci la mente (Muovi il corpo, guarisci la mente), Heisz fa una proposta che fonde fede convertita, appello “lavora per me” e logica scientifica, e potrebbe spiegare perché così tante persone, in particolare coloro che iniziano a praticare sport in tarda età, ne parlano come di un esperienza trasformativa. La scienziata, che ora gestisce il NeurofitLab presso la sua università, un laboratorio dedicato alla valutazione dei benefici dell’esercizio sulla salute mentale, racconta come lo sport, a cui si appassiona intorno ai 40 anni, lo abbia aiutato in un momento di crisi vitale dopo una separazione. Tanto che ha persino reindirizzato il focus della sua ricerca da altri aspetti delle neuroscienze verso lo studio degli effetti del movimento sul cervello.

“Il mio approccio pratico e basato sull’evidenza”, promette, “Ti aiuterà a migliorare la salute del tuo cervello attraverso l’esercizio”. Aggiunge: “Sarai completamente equipaggiato con una serie di abilità di esercizio che ti aiuteranno a raggiungere una maggiore resistenza, una prospettiva più positiva, essere più concentrato, essere più produttivo e avere relazioni più soddisfacenti. Sì, puoi avere tutto!”

Nonostante questo ottimismo smisurato, Heisz esordisce spiegando, in parte, perché l’esercizio può essere così costoso, soprattutto all’inizio. Per la prima volta nella storia dell’umanità, il cibo in eccesso è più pericoloso della sua mancanzaY per centinaia di migliaia di anni la propensione ad evitare spese inutili e sfruttare qualsiasi fonte di energia disponibile avrebbe potuto essere fattori positivi per la sopravvivenza e la trasmissione dei geni alla generazione successiva. Tuttavia, in un mondo di abbondanza e di lunga vita, quelle inclinazioni diventano fardelli. Si stima che ogni anno nel mondo muoia un milione e mezzo di persone a causa del diabete, una malattia quasi assente dalle società preindustriali.

Un articolo apparso quest’anno sulla rivista PNAS Ha anche suggerito che il valore dei nonni nell’allevare i propri nipoti favorisse gli esseri umani in grado di mantenere una buona condizione fisica dopo aver superato i loro migliori anni riproduttivi, e anche che l’esercizio fisico è così positivo in età avanzata.

Nella sua istanza a favore del movimento, Heisz ricorda che si tratta di una “medicina” in cui ciascuno deve trovare il giusto punto di sforzo, senza confrontarsi con gli altri, e assicura che, secondo i dati ottenuti nel suo laboratorio, esercizi leggeri come camminare per mezz’ora tre volte a settimana riducono l’ansia e che i benefici possono essere aumentati progressivamente aumentando l’intensità o la durata delle sessioni.

Successivamente, il ricercatore ricorda studi come un articolo pubblicato in L’American Journal of Psychiatrynel 2018, che lo ha calcolato almeno il 12% dei futuri casi di depressione verrebbe prevenuto se tutti facessero esercizio da leggero a moderato per almeno un’ora alla settimana. Questo lavoro mostra anche i limiti dei lavori che indagano la relazione tra esercizio e migliore salute mentale, perché i benefici riscontrati nella depressione non sono stati trovati nell’ansia.

Rilancia anche il direttore del NeurofitLab la possibilità di sostituire, almeno in alcuni casi, i farmaci antidepressivi all’esercizio. Questo tipo di farmaci, il cui consumo in Spagna è aumentato del 6% tra il 2020 e il 2021, è stato prescritto con crescente frequenza negli ultimi due decenni, “soprattutto per forme lievi di depressione che potrebbero non soddisfare i criteri dei medici”, afferma Heisz.

Per questi lievi disturbi dell’umore, il ricercatore ritiene che sia meglio presumere che un certo livello di disagio possa essere superato senza bisogno di farmaci. In parte, perché si presume che “bassi livelli di serotonina causino tutti i disturbi dell’umore”, e questo non è vero e significa che per una percentuale significativa di persone con depressione o ansia, i farmaci creati con questa premessa non sono efficaci.

Per Heisz, la produzione durante l’esercizio del neuropeptide Y, correlato a una maggiore resistenza all’ansia, o agli effetti antinfiammatori dell’attività fisica, che ridurrebbe l’infiammazione cronica che è stata correlata a molti sintomi depressivi, potrebbe spiegare gli effetti positivi di sport in questo tipo di disturbi mentali. Sebbene ci siano studi che supportano la possibilità di effetti ansiolitici o antidepressivi dello sport, anche rispetto agli antidepressivi per alcuni pazienti, non è sempre stato facile trovare chiari effetti o una relazione causale, o discernere in che misura la persona capace di superare un brutto momento emotivo per andare a correre non è stato poi così male. Alcuni studi recenti, tuttavia, stanno riuscendo a stabilire questo nesso robusto e causale tra l’esercizio e un minor rischio di depressione.

La salute mentale è una questione complessa in cui, oltre all’immensa diversità biologica e agli stili di vita della popolazione che la influenzano, mancano gli strumenti per conoscere con precisione i rischi o i benefici individuali di ogni persona o come curare ogni disturbo. più efficacemente. Heisz continua a parlare di i benefici dell’esercizio per dormire meglio, essere più concentrato sul lavoro o fuggire dalle dipendenze. Al di là delle spiegazioni dei meccanismi attraverso i quali il movimento può avere questi effetti, è noto che tutti questi fattori della vita sono correlati. Le persone con disturbi dell’umore tendono a consumare più sostanze tossiche che a loro volta aggravano questi problemi. Se può essere integrato in una routine, l’esercizio fisico frequente può essere un modo per mettere ordine nella vita, oltre ad ottenere benefici fisiologici come una minore infiammazione cronica o una segregazione di sostanze che favoriscono il sonno.

Rafael Tabarés, professore di psichiatria all’Università di Valencia, conferma che “l’evidenza dei benefici dell’attività fisica sulla salute mentale è molto potente. Sia che tu cammini nel tuo tempo libero, vai al lavoro o ti impegni in un esercizio più sistematico in palestra, può essere utile per prevenire sintomi depressivi o di ansia”, aggiunge. Inoltre, Tabarés indica studi che mostrano il valore dell’attività fisica come complemento ai trattamenti farmacologici per la depressione e il suo valore nel ridurre le ricadute quando le pillole vengono eliminate. “Dal mio punto di vista, il grosso problema che abbiamo è che, nonostante la quantità e la qualità delle prove dei benefici dell’esercizio fisico, non viene utilizzato con i pazienti”, afferma. A suo avviso, sarebbe necessario che i medici avessero il tempo di collaborare con altri professionisti, “perché questo tipo di attività dovrebbe essere praticato da laureati in scienze motorie o fisioterapisti”, e bisognerebbe anche affidarsi maggiormente alla paziente, per informarlo che esistono queste alternative.

Questa trasformazione del sistema, verso uno che, oltre a curare la malattia, promuova la salute, richiede risorse e un migliore coordinamento, ma l’incorporazione dell’attività fisica ha già mostrato il suo valore nel trattamento di alcune malattie come il cancro. Alejandro Lucía, medico e ricercatore in Fisiologia dell’esercizio presso l’Università Europea di Madrid, ha osservato i benefici dell’esercizio come complemento alla chemioterapia nei malati di cancro e ritiene che sarebbe utile anche per le malattie mentali. Come Tabarés, Lucía ritiene che “si potrebbero incorporare professionisti specializzati, così come ci sono i fisioterapisti o il personale infermieristico”, perché “l’esercizio ha risultati migliori con la supervisione, in particolare nei pazienti che possono avere maggiori difficoltà, come quelli che soffrono di malattie mentali” . “È costoso e la prevenzione è la gamba povera della medicina, ma l’integrazione di questi professionisti può aiutare notevolmente le persone che soffrono”, conclude.

Come Heisz raccoglie nel suo libro e ricordano altri esperti, i benefici dell’esercizio per il corpo e la mente di quasi tutti sono diversi e chiari. Ma devi essere consapevole che, per molti, il percorso verso una vita più attiva non sarà facile e ci saranno sempre più possibilità di successo con pazienza e aiuto esterno. Come riconosciuto dal ricercatore della McMaster University, il 40% delle persone che iniziano ad allenarsi ha smesso prima dei tre mesi e molti studi dimostrano che le persone con disturbi depressivi o d’ansia hanno una maggiore tendenza a una vita sedentaria. Tra i consigli che il libro offre per iniziare e rimanere, alcuni dei più evidenti: trova un esercizio che sia divertente e, se possibile, fallo in compagnia; trova il tuo ritmo e non concentrarti sull’obiettivo finale ma sul processo. Per le persone con malattie diagnosticate e maggiori difficoltà ad essere fisicamente attive, il cambiamento arriverà quando, come menzionano Tabarés e Lucía, verranno a conoscenza della grande quantità di prove accumulate sul valore dell’esercizio nella salute mentale e i professionisti saranno incorporati nel sistema che possono sfruttare un potenziale finora sottoutilizzato.

Di Daniele Mediavilla

©EL PAIS, SL

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